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viernes, 11 de mayo de 2018

La batalla entre el periódico digital y el periódico en papel

Aunque muchos directivos de periódicos se niegan a aceptar la decadencia del periódico en papel, el debate sobre el tema entre periodistas, comunicadores, relacionistas y académicos es constante: ¿sobrevivirá el periódico en papel al empuje del periódico digital?


Hay quienes se aferran al papel por costumbre o romanticismo: les gusta tocar las páginas, el olor a la tinta o simplemente poder arrancar una noticia para futura referencia. Pero no es menos cierto que el periódico digital le gana al papel en inmediatez, portabilidad y en su capacidad de compartir información en formatos de vídeo y audio. Tampoco hay que salir a la calle a buscarlo o depender de un porteador que lo traiga a la casa.

El énfasis en el papel de parte de las gerencias de los periódicos tiene una razón de peso: es el formato que les resulta más rentable en términos de inversión publicitaria. Según datos de World Press Database para el año 2017, la publicidad digital apenas representa un 6% de los ingresos de los periódicos a nivel mundial, a pesar de que creció 20% entre el 2015 y el 2016. En Puerto Rico, la inversión publicitaria en medios digitales, que además de los periódicos incluye plataformas como Facebook y Google, alcanzó entre un 15% y 20% en el 2016, según un alto ejecutivo de la empresa Nielsen.

Ahora, muchos periódicos han recurrido a implementar un sistema de acceso a la información mediante pago, conocido en inglés como paywall. Según un estudio del Pew Research Center, 450 de 1,380 diarios en Estados Unidos, lo que equivale a un 33%, han adoptado el sistema y aparentemente les está funcionando. Al combinar la suscripción digital con la suscripción en papel por el mismo precio, han logrado estabilizar o aumentar la circulación. La realidad es que la producción del periódico digital cuesta y los gerenciales de los periódicos tienen que buscar forma de hacerlos rentables.

Visto en retrospectiva, quizás fue un error de los medios ofrecer contenido gratuito en sus páginas web durante los primeros años de la Internet. Posiblemente los dueños de los periódicos apostaron a que el tráfico de los lectores hacia las páginas sería el imán que atraería la inversión publicitaria. Lamentablemente, no ha ocurrido al ritmo esperado, a pesar de que la publicidad en la Internet puede ofrecer métricas de efectividad muy precisas.

En Puerto Rico, otra medida para aumentar los números de circulación ha consistido en convertir los periódicos en medios gratuitos, repartidos en las principales vías del país o en establecimientos comerciales. El Vocero y Primera Hora, que antes vendían sus ejemplares, siguieron esta ruta. El periódico Metro, desde sus inicios, siempre ha sido un periódico gratuito. Índice trató de copiar este modelo, pero cesó operaciones en el 2017.

Curiosamente, el huracán María, que arrasó con la isla en septiembre de 2017, le ha dado un nuevo impulso al periódico en papel. Tras el colapso de la infraestructura eléctrica, solo los periódicos en papel y la radio, a pesar de grandes dificultades, pudieron seguir informando al pueblo durante las primeras semanas de la crisis. Los celulares, para todos los efectos, se convirtieron en pisapapeles. Los canales de televisión que pudieron salir al aire fueron vistos mayormente por los puertorriqueños en la diáspora a través de afiliados de cable o por Internet. Los medios digitales no pudieron funcionar, y sus audiencias no pudieron accederlos, por la falta de servicio de Internet y de electricidad.

Otro factor que alarga la vida de los periódicos en papel en Puerto Rico es el envejecimiento de la población. Según un informe de la Oficina del Procurador de las Personas de Edad Avanzada, la población de 60 años o más representó el 24% de nuestra población en el 2015. El Negociado del Censo de Estados Unidos proyecta que este segmento llegará a ser el 30.4% de nuestra población en el 2030 y el 37.2% en el 2050. Por lo general, este segmento prefiere obtener sus noticias del periódico en papel, la radio y la televisión.

De modo que es posible que, por lo menos en Puerto Rico, el periódico digital y el periódico en papel coexistan por un tiempo más. Aún así, tendrán audiencias menores debido al dramático proceso de emigración, que se vio acelerado tras el paso del huracán María, a menos que los que se han ido se conviertan en una nueva audiencia para los periódicos digitales. La población de Puerto Rico ha descendido de 3.7 millones en el 2010 a 3.3 millones en el 2017. Entre septiembre de 2017 y enero de 2018, otras 270,000 personas abandonaron la Isla.
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